Trabajando con mamíferos marinos (Parte I)

Escrito por Laura May-Collado,Investigadora Asociada de la Universidad de Vermont y del CIMAR
lauramay-collado.com
Investigando con la ayuda de drones en Bocas del Toro, Panamá.

Investigando con la ayuda de drones en Bocas del Toro, Panamá. Foto por LJMay-Collado

He estado trabajando con mamíferos marinos desde 1998. Mi interés en este grupo comenzó el año anterior, cuando trabajaba como asistente de campo para un curso de biología en California. Como parte del programa, llevamos a los estudiantes a Islas Murciélago, en la punta de la Península de Santa Elena, en Guanacaste. Esta fue mi primera visita la isla, ¡y creo que fue mi primera vez en un barco! Para mi sorpresa delfines manchados nos siguieron durante la mayor parte del viaje, y durante mi visita los veía todos los días. Me sorprendí al verlos tan cerca de la costa y de inmediato me pregunté sobre las posibles consecuencias de la superposición del área donde vivían los delfines, con las actividades humanas locales en esas mismas áreas.

Vacío de conocimiento

La experiencia sin duda despertó mi interés y después de hacer un poco de investigación, me enteré de que no sabíamos prácticamente nada sobre estos animales en aguas costarricenses. La única lista de mamíferos marinos en ese momento para Costa Rica era en el libro de Daniel Janzen «Historia Natural de Costa Rica». La lista constaba de 28 especies con sólo ocho especies confirmadas y sólo una de ellas, el delfín naríz de botella, se sospechaba que tenía una población residente en el Caribe.

Pensé » el territorio costarricense es más agua que tierra, ¿así que esto no puede ser verdad?» Había un enorme vacío en el conocimiento y quise contribuir a llenar este vacío. Así es como comenzó mi carrera con los mamíferos marinos. Estudié los delfines manchados alrededor de Isla de Murcielago y Bahía Culebra, en el Golfo de Papagayo, haciendo preguntas biológicas básicas pero importantes: ¿son los residentes estos delfines? Si es así ¿cuántos delfines hay? ¿Cómo utilizan su hábitat? Con fondos de la Fundación MacArthur / TNC y la Sociedad de Mastozoología Marina me enteré de que no solo los delfines manchados son residentes de la zona, sino que su abundancia varía con factores ambientales clave asociados con la temporada de afloramiento, y esos factores influyen no sólo en su presencia, sino también la forma en que utilizan su hábitat. ¡También me enteré de que se necesita un traje de neopreno, una máscara de snorkel y un cubo para trabajar en las Islas Murcielago! Las aguas agitadas sin duda lo mantienen a uno ocupado sacando agua del bote todo el viaje de regreso a tierra firme.

Laura May and John Calambokidis

Trabajando con John Calambokidis estudiando ballenas azules. Foto por LJMay-Collado

¿Y luego qué?

Este primer estudio me hizo darme cuenta de la importancia de los estudios de los patrones de distribución de los mamíferos marinos en diferentes escalas geográficas, para la conservación y planificación de la gestión. Así, en el 2000, me uní a los científicos John Calambokidis (Instituto de Investigación Cascadia) y Kristin Rasmussen (Panacetacea), que en ese entonces habían comenzado a explorar la posibilidad de que ballenas jorobadas de los hemisferios norte y sur se reprodujeran en la costa del Pacífico de Costa Rica; y Tim Gerrodette (SWFSC / NOAA) que tenía 20 años monitoreando mamíferos marinos para la ZEE del Pacífico de América Central.

Juntos hemos actualizado la lista de mamíferos marinos de Janzen para el Pacífico de Costa Rica. También hemos confirmado la presencia de por lo menos 19 especies de cetáceos, utilizando datos de campo. Esto corresponde a cerca del 76% de todas las especies de cetáceos que se espera que estén en el Pacífico Oriental Tropical, e incluye especies como la ballena azul, el más grande de los animales que viven en el mundo, y las reliquias evolutivas del cachalote enano.

La historia de Laura continúa en este post.

 

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